Loading

Salento: roadtrip naar het zuidelijkste stukje van Italië

In het diepe zuiden van de hak van de Laars vind je de streek Salento. Deze roadtrip voert je mee langs stranden, stadjes en eeuwenoude grotten die de moeite waard zijn. Stap in en rijd een stukje mee langs zee.

Je start de roadtrip zo’n tien kilometer ten noorden van Otranto, de grootste plaats aan de oostkust van Salento. Hier wisselen hoge rotsen en zachte stranden elkaar af. In het directe achterland ligt een beschermd natuurgebied met twee bijzondere meren. De Alimini Grande, die verbonden is met de zee, en de Alimini Piccolo, gevoed door een zoetwaterbron.

Otranto, stad met bewogen verleden
Langs de oevers van de Alimini groeien zeldzame planten zoals de zee-orchidee en het blaasjeskruid (een vleesetende plant). Na 10 kilometer dient de imposante stadsmuur van Otranto zich aan, binnen wacht je een kleurrijke aaneenschakeling van huizen, poortjes, straatjes, trappen, balkons vol bloemen en pleintjes. Vanwege haar ligging kent deze stad een bewogen verleden: veroveraars uit het oosten kwamen hier het eerste aan land. Een aanval die diepe littekens achterliet vond plaats in 1480, toen een grote Turkse vloot de stad wilde innemen en iedereen tot de islam wilde bekeren. De restanten van achthonderd ‘Martelaren van Otranto’ worden nog altijd bewaard in de grote kathedraal van de stad (Piazza Basilica 1).

Kathedraal van Otranto
In deze romaans-gotische kathedraal is nog meer te zien; met name het middenschip is indrukwekkend dankzij een spectaculaire vloermozaïek uit de twaalfde eeuw: de levensboom die hier afgebeeld is, is volgens wetenschappers de grootste van Europa. De monnik Pantaleone werkte tussen 1162 en 1163 onafgebroken aan het mozaïek dat uit meer dan zeshonderdduizend kalkstukjes bestaat.

Meest oostelijke puntje van Italië 
Vanuit Otranto volg je de provinciale weg (SP87) in de richting van Santa Maria di Leuca, die loopt parallel aan de kust. Verspreid over het land zie je zogenaamde paghiare, huisjes die lijken op de bekendere trulli. Deze kleine hutjes boden eeuwenlang onderdak aan herders en boeren. Een klein kwartiertje later dient het meest oostelijke puntje van Italië zich aan: Punta Palascìa. Deze landtong is maar 110 kilometer van de Albanese kust verwijderd. Op heldere dagen zie je de stranden van de Albanese stad Vlorë aan de overkant liggen. Vanaf de kustweg in Punta Palascìa loopt een wandelpad over een rotslandschap naar de helwitte vuurtoren, die als een van de vijf mediterrane vuurtorens door de Europese Commissie worden beschermd. Op 31 december is het hier doorgaans erg druk;  dan komen veel Pugliezen op het meest oostelijke stukje van het land het nieuwe jaar alvast verwelkomen.

Luxe kuuroord
Blijf de kustweg, die snel na Punta Palascia van SP87 verandert in SP358, volgen. Je passeert Porta Badisco, een natuurlijke, steile inham waarvan het strand helemaal is omringd door cactusvijgen en bosbessenstruiken. Volgens de dichter Vergilius was dit de plek waar Aeneas na zijn vlucht uit Troje aan land zou zijn gegaan. Een kwartiertje later nader je Santa Cesarea Terme. Dit luxe kuuroord ligt op een steile klif in het nationale park Costa Otranto.

Even helemaal zen…
Cesarea Terme is bezaaid met ondergrondse grotten waarin natuurlijke heetwaterbronnen borrelen. Dit werd pas een onafhankelijke stad in 1911, nadat de inwoners van de nabijgelegen dorpen bronnen in het gebied ontdekten waarvan men dacht dat het water therapeutische effecten had. Dat trok de aandacht van de royalty in Lecce en Ostuni, er werd veel geld uitgegeven om van Santa Cesarea Terme een toeristenoord te maken. Overal in de stad werden kerken gebouwd in de Moorse traditie en kastelen in Normandische stijl gebouwd. Al snel lokten hotels de eerste bezoekers. Tegenwoordig zijn er meer hotels dan winkels en meer kerken dan mensen. In feite is dit een van de mooiste en chicste spooksteden van de Laars.

Glinsterend meertje
Na de terme van Santa Cesarea vervolg je je roadtrip in de richting van Castro, nog altijd over de SP358. Ondertussen passeer je een serie grotten waarvan een aantal al werd bewoond tijdens de prehistorie. Voor de mooiste grotschilderingen moet je naar de nabijgelegen Grotta della Zinzulusa (grotta-zinzulusa.business.site). In deze honderdvijftig meter diepe grot beland je telkens weer in onverwachte ruimtes, ergens glinstert zelfs een klein meertje van zeven meter diep. Verderop langs de kust ligt Grotta Porcinara (grottedileuca.com), helemaal door mensen uitgehouwen. Wanneer dat gebeurde weet niemand precies. Maar er zijn hier in de loop der eeuwen bijzondere vondsten gedaan, waaronder voorwerpen met inscripties die erop zouden wijzen dat deze ruimte eerst als Oosterse, daarna als Griekse en vervolgens als Romeinse plaats heeft gediend. 

Stop in Castro
Als je inmiddels toe bent aan koffie maak je een stop in Castro, een paar kilometer verderop. Dit badplaatsje ligt bovenop een steile klif, 100 meter boven de zee, en kijkt uit over de Adriatische Zee in de richting van Corfu en Zuid-Albanië. De Noormannen namen deze stad over in de 12e eeuw en begonnen met de bouw van Castello Aragonese (museoarcheologicocastro.it), een indrukwekkend fort, dat nu een grote trekpleister voor bezoekers is.

Toeven op een panoramisch terrazza
Het is bepaald geen straf rond te slenteren door het oude centrum en te stoppen voor een drankje. Alle wegen leiden naar Piazza Armando Perotti, het hoofdplein van de oude stad mét een panoramisch terrazza, vanwaar het uitzicht op zee prachtig is.

Het ‘einde van Italië’
Zo’n 35 kilometer zuidelijker ligt Santa Maria di Leuca, vaak het einde van Italië genoemd. Dit stadje is gebouwd op het meest zuidelijke puntje van het land, waar de Adriatische en de Ionische Zee in elkaar over stromen. Petrus zou hier voet aan wal hebben gezet om aan de inwoners van Salento het evangelie te verkondigen.

Tempel van Santa Maria di Leuca
Voordat het gebied tot het christendom bekeerd was, stond op de plaats van de basiliek een tempel die gewijd was aan de godin Minerva. Toen Petrus langs die tempel liep zou deze van het ene op het andere moment zijn ingestort. Later werd op de plek van de tempel een grote kerk gebouwd, de basilica De Finibus Terrae (basilicaleuca.it), die je bereikt via een weids plein met bogen. Veel bedevaartgangers komen van heinde en verre om deze plek met eigen ogen te aanschouwen. Overigens was dit altijd al een belangrijke ontmoetingsplek: eeuwenlang vertrokken zeelui en reizigers vanaf hier richting het verre oosten, ook keerden ze hier (doorgaans) weer terug met verhalen en exotische souvenirs.

Hier neem je een heerlijke duik
Zet na Santa Maria di Leuca koers over de SP214 om een half uurtje later te parkeren bij Marina di Pescoluse. Dit strand heeft zulk fijn zand en zulk intens blauw water dat je meteen snapt waarom dit de Malediven van Salento wordt genoemd.

Afstand Utrecht – Otranto 2.124 km
Met Ryanair vlieg je vanaf Eindhoven en Brussel Charleroi in ongeveer 2,5 uur naar Brindisi. Vanaf Amsterdam kun je naar Bari vliegen, bijvoorbeeld met Transavia.  Vanuit Brindisi is het een uur rijden naar Otranto. Vanuit Bari doe je daar ruim twee uur over.

Tips

Lekker eten in Otranto
Een van de bijzonderste restaurantjes van Otranto is Laltro Baffo. Je schuift aan op een mooie binnenplaats en proeft de lokale keuken op een nieuwe manier, zoals orecchiette met amandelcrème en gemarineerde garnalen. laltrobaffo.com

Bijzonder overnachten
In het achterland van Otranto ligt Masseria Montelauro, een charmante boerderij omringd door boomgaarden. De keuken serveert smaakvolle streekgerechten. masseriamontelauro.it

Een drankje doen
Wie in Castro een leuk terrasje zoekt aan het water wandelt naar Illios Cafe. Via scalo delle barche Porto nuovo

BEKIJK OOK:

Straks weer op vakantie naar Puglia?

Wij weten precies waar je moet zijn! Bekijk onze reisaanbieding.


Wil je dagelijks op de hoogte blijven van de laatste nieuwtjes en leukste vakantietips uit Italië? Volg De Smaak van Italië op Facebook!